Nieuw in deze serie? Lees eerst deel 1!

De keizer is dood, leve de keizer!
Geconfronteerd met de gewelddadige dood van Galba en zijn erfgenaam Piso zat de senaat in een lastig parket. De persoon die de dood van beide had veroorzaakt, Otho, had de macht over de Praetoriaanse Garde en zwaaide daarmee in principe de scepter over Rome. Daarnaast waren de noordelijke legioenen nog altijd aan het muiten en kwamen er berichten binnen dat ze richting Rome aan het marcheren waren, onder commando van de generaal Vitellius. Zijn agenda was onbekend.

De senaat zwichtte onder de druk en sprak z’n (sowieso voornamelijk ceremoniële) goedkeuren uit over Otho. Het Romeinse Rijk had een nieuwe keizer.

De Nero-coveract
Otho had een talent voor het uitkiezen van, en vervolgens gebrouilleerd othoraken met, zijn vrienden. Tijdens de eerste jaren van het bewind van Nero had Otho bij zijn vriendengroep gehoord. Pas nadat Nero Otho’s vrouw had afgepakt (en vervolgens een poosje later had doodgeschopt) waren de twee vreemd genoeg uit elkaar gegroeid. Voor deze hele episode was Otho nog wel beloond (of afgepoeierd?) met het gouverneurschap van Lusitanië (min of meer het huidige Portugal). Dit bracht hem weer in contact met Galba, naast wie hij op Rome marcheerde om Nero af te zetten.

Nero! Otho, met zijn pafferige gezicht en decadente houding, deed zelfs een beetje aan hem denken. Je zou het misschien niet denken, maar veel inwoners van Rome verlangden terug naar de heerschappij van Nero. Welke keizer deed nou mee aan theatervoorstellingen om het volk te vermaken? Welke keizer hield nu publieke diners in zijn eigen tuinen? Welke keizer zorgde voor vermakelijke taferelen in de vorm van levende tuinverlichting? Galba in ieder geval niet, die was op de centen.

Met de aanstelling van keizer Otho werden de standbeelden van Nero weer opgericht. De hoop was dat de situatie van geruststellende decadente stabiliteit terug zou keren.

Neurotho
Maar Otho was te zenuwachtig om er echt van te genieten. In de loop van januari werd het steeds duidelijker dat de legioenen van Vitellius, ondanks de wisseling van keizer, gewoon doormarcheerden. Het daagde hem dat hij nog maar enkele maanden zou hebben om zich voor te bereiden. Het enige voordeel was dat de legioenen uit Germanië in hartje winter de Alpen over moesten steken. Dat zou ze ophouden.

Eind januari werden gezanten naar alle hoeken van het keizerrijk gestuurd om de nog loyale (maar door alle keizerwisselingen enigszins verwarde) legioenen op te trommelen Rome te komen verdedigen. De paniek limiteerde zich echter niet tot de bestaande legioenen. Op het Italiaans schiereiland werd druk geronseld om een leger te formeren dat Vitellius zou kunnen verslaan.

Instant legion
Otho’s ‘klaar-terwijl-je-wacht’-legioenen legostonden in april klaar om de  legioenen van Vitellius op te vangen op het moment dat ze de Alpen zouden verlaten. Burgers, slaven en gladiatoren stonden zij aan zij met beroepsmilitairen uit de Praetoriaanse Garde en de legionairs uit het leger dat Galba oorspronkelijk had meegenomen. De legers uit de Balkan waren nog niet gearriveerd…

Half april was het zover. De legers ontmoetten elkaar in Noord-Italië. De letterlijk doorgewinterde prof-soldaten van Vitellius maakten korte metten met de amateurs uit het Otho-kamp. Geschat wordt dat er 40.000 Romeinse doden vielen. Dit soort aantallen zijn notoir onbetrouwbaar, maar het was hoe dan ook een nederlaag voor Otho. Een paar dagen later, op 19 april, maakte hij zijn Nero-coveract compleet door zelfmoord te plegen. Het lukte hem wel in één keer. Dat dan weer wel.

Chaos compleet
Vitellius kon zich alvast de derde keizer van dat jaar noemen, maar het zou nog een paar maanden duren voordat de senaat het daarmee eens was. Ondertussen waren er nog steeds legioenen onderweg die loyaal waren aan twee keizers geleden en werd er op datzelfde moment een opstand in Judea in bloed gesmoord. De chaos was compleet, het jaar nog niet eens halverwege!

Wordt vervolgd…
De volgende keer in “69 na Christus: 1 jaar, 1 rijk, 4 keizers”:
Vitellius: heerschappij en schranspartij.

Advertenties